De cómo el régimen chino se aprovecha de América Latina para aumentar su presencia.


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La creciente presencia de China en América Latina

Junio 2015.- Cristiane Gomes, jefe de ventas y gestión de relaciones para América del Sur del área de servicios de tesorería de BNY, explora la intensificación de los lazos económicos entre China y América Latina y lo que esto significa para los bancos y corporaciones locales. Recientemente declarada la economía más grande del mundo, el crecimiento de China continúa a un ritmo asombroso. Su población urbana alcanzará los 1.000 millones hasta 2030, la tasa de urbanización más rápida de la historia, y se cree que aproximadamente una de cada ocho personas residirá en las ciudades de China. De hecho, hasta 2025, 221 ciudades de China contarán con al menos un millón de habitantes, lo que se compara con 35 ciudades de este tipo en Europa. Ciertamente, China está experimentando una nueva transformación, cuya magnitud no se puede exagerar.

Con tal cambio y crecimiento, por supuesto, vienen nuevas, mayores exigencias para satisfacer. Un resultado de esto ha sido el establecimiento de una asociación particularmente fructífera con América Latina, abundante en productos básicos. Rica en materias primas como productos agrícolas, petróleo y minerales, América Latina y el Caribe (ALC) son un recurso ideal para un país que busca satisfacer el creciente apetito de su población. A su vez, el considerable y creciente mercado de China significa que América Latina está más que feliz de explorar las oportunidades que presenta esta relación.

Con ambas regiones despertadas con respecto a los beneficios mutuos de fortalecer sus lazos, el corredor comercial China-ALC, que antes del milenio había permanecido en gran parte inexplorado, está ahora en pleno auge. El valor del comercio entre las dos regiones ha aumentado en los últimos años, pasando de 12 mil millones de dólares en 2000 a 261 mil millones de dólares en 2013, y la tasa de crecimiento de las exportaciones de ALC a China crece a una tasa media anual del 23%. Y este impresionante crecimiento no parece haber parado. El presidente de China, Xi Jinping, anunció a comienzos de 2015 que espera ampliar el comercio entre China y LAC a 500 mil millones de dólares a finales de la década.

En 2009, China se convirtió en el mayor socio comercial de Brasil, dejando atrás otras grandes economías latinoamericanas, como Perú y Chile. Se espera que China supere a la UE y se convierta en el segundo mayor socio comercial de toda la región de América Latina y el Caribe para el año 2016, y la primera posición (una posición que hace tiempo ocupa Estados Unidos) podría alcanzarse en 2030. Ciertamente, el significado y la fuerza de la relación comercial entre América Latina y China se ha convertido en una fuerza que hay que reconocer, y que avanza diariamente.

Una relación en desarrollo

Sin embargo, esta no es solo una historia de escala. La naturaleza de la relación entre ALC y China está cambiando, China está preparando su actividad y su participación en América Latina no solo como un socio comercial, sino como una creciente presencia económica. Esta tendencia se deriva de una serie de factores.

En primer lugar, ha habido una desaceleración en el crecimiento económico de China (aunque por supuesto, su crecimiento sigue siendo impresionante, alcanzando el 7,4% en 2014). Y con la caída de los precios de las materias primas al mismo tiempo que la dependencia de China de las materias primas está disminuyendo, el impacto es particularmente notable en América Latina, donde la dependencia de las exportaciones de productos básicos (el 80% de sus exportaciones a China son materias primas) significa que la región es particularmente vulnerable a tales desarrollos.

De hecho, según el Banco Mundial, se espera que los precios de los metales bajen un 5,3% en 2015 (sobre una contracción del 6,6% en 2014), debido a una fuerte caída del 22% en el precio del mineral de hierro, de más del 5% en los precios de estaño, cobre y níquel. Y con cobre, hierro y soja constituyendo más del 50% de las exportaciones mundiales de ALC, la región está particularmente expuesta.

En segundo lugar, la inversión extranjera se está convirtiendo en un contribuyente cada vez más importante para el crecimiento económico de China. China desea preservar y aprovechar las fuentes vitales de materias primas necesarias para satisfacer sus demandas, y por otro lado América Latina tiene gran necesidad de infraestructura mejorada. Por este motivo, LAC es un lugar ideal para invertir. Se espera que tales arreglos mutuamente beneficiosos aumenten el retorno y la eficiencia de la producción de productos básicos de ALC, lo que permitirá satisfacer la creciente demanda de materias primas de la creciente población de clase media de China, así como la demanda mundial futura.

Por último, a medida que crece la propia clase media de América Latina, China se está convirtiendo en un recurso de importación cada vez más importante, con volúmenes de exportaciones chinas a América Latina ahora superiores a los de la UE. Sin embargo, aunque China importa principalmente materias primas de América Latina, América Latina tiende a importar bienes manufacturados de alto valor como los vehículos y la electrónica (desarrollar ese sector es un reto y deseo de América Latina).

El resultado de estos factores es un papel en expansión para China en América Latina. Ciertamente, la presencia económica e influencia de China en ALC se está haciendo sentir cada vez más en muchas industrias y países de la región.

Inversión en productos básicos

El interés de China y su compromiso con América Latina son sustanciales, como lo demuestran las recientes inversiones, que ascienden a aproximadamente 10.000 millones de dólares anuales desde 2010. China está aumentando su apalancamiento económico en toda América Latina a través de una serie de adquisiciones estratégicas de miles de millones de dólares, realizadas principalmente por empresas de energía y minería propiedad del gobierno chino.

Por ejemplo, la adquisición de la mina de cobre de Las Bambas por el consorcio chino MMG Ltd por $ 5,8 mil millones en julio de 2014 fue la mayor operación de su tipo en la historia del Perú, una adquisición que significa que China ahora tiene el control de un tercio del sector minero. Además, la Corporación Nacional del Petróleo de China (CNPC) tiene ahora participación en cuatro de las cinco concesiones petroleras más importantes del Perú luego de adquirir Petrobras Energía Perú por $ 2,6 mil millones a fines de 2013. Estas inversiones destacan el creciente poder de China sobre los recursos peruanos.

De hecho, para disminuir su dependencia del petróleo de Oriente Medio, una parte sustancial del foco de China en ALC se ha centrado en el sector energético (el petróleo crudo y el gas se apropiaron de la mayor parte de las inversiones. China National Offshore Oil Corporation Ltd y CNPC forman parte de un consorcio que invertirá 500 millones de dólares en el yacimiento petrolífero costa afuera de Brasil, Libra, un sitio tan grande que se espera que multiplique por cuatro las reservas de petróleo de Brasil. Y las empresas chinas Sinopec y CNPC han invertido 28 mil millones de dólares en un proyecto energético en el cinturón petrolero venezolano Orinoco, que actualmente produce 1,2 millones de barriles de petróleo por día.

Es interesante notar que la mayoría de las inversiones de China en Venezuela (recientemente nombrado el país con las mayores reservas de petróleo del mundo) han sido acuerdos de dinero en efectivo por petróleo y el 60% de las exportaciones de petróleo de Venezuela a Pekín son el reembolso de esa deuda. Este arreglo ayuda a asegurar el petróleo necesario para satisfacer las demandas energéticas de China y ayuda a Venezuela a aprovechar su abundancia de recursos naturales.

A través de inversiones tan significativas, China no solo está impulsando el negocio a través de ALC, sino que está comenzando un cambio estratégico de ser solamente un importador de materias primas, a avanzar para tomar el control de la propia fuente de esas importaciones.

Inversión en infraestructura

China también está invirtiendo en ambiciosas mejoras en la red de transporte dentro de ALC; mejoras que tienen el objetivo de estimular las economías de ambas regiones facilitando el comercio bilateral, accionando el comercio intrarregional latinoamericano y, por supuesto, proporcionando beneficios saludables. De hecho, las muy necesarias mejoras de infraestructura de América Latina mejorarán el acceso y el transporte de los recursos de América Latina, como la construcción que costará 250 millones de dólares de un ferrocarril a través de Bolivia, una región rica en recursos y pobre en transporte.

Sin embargo, la magnitud y la importancia de algunos de estos proyectos significa que sus efectos se extenderán más allá de China y América Latina. De hecho, algunos incluso tienen el potencial de cambiar la cara del comercio global.

Se están discutiendo proyectos ferroviarios que abarcarían los continentes y los océanos, incluido un enorme ferrocarril que une la costa del Pacífico peruano con la costa atlántica brasileña, un ferrocarril atlántico-pacífico dentro de Colombia y un ferrocarril parecido en Honduras.

Lo más radical de los proyectos, sin embargo, es el desarrollo propuesto del Canal de Nicaragua; una ruta marítima de 175 millas de largo que une los océanos Pacífico y Atlántico, diseñada para competir con el Canal de Panamá.

La compañía de desarrollo del canal de Hong Kong Nicaragua está ayudando a financiar el proyecto que probablemente costará $ 40 mil millones y su construcción tardará cinco años. Con el doble de profundidad del Canal de Panamá (incluso después de que se complete su actualización), el Canal de Nicaragua tendrá la profundidad suficiente para albergar a los barcos más grandes del mundo (actualmente incapaces de atravesar el Canal de Panamá).

Por otra parte, si la visión de China fructifica, la competencia entre el este y el oeste, libre de la jurisdicción estadounidense, sería dirigida y administrada por China por lo menos durante los primeros 50 años. De hecho, la construcción de una nueva ruta comercial como la mencionada anteriormente aseguraría a China un punto de apoyo geopolítico en el hemisferio occidental.

Un paso más allá: la inversión financiera

Además de los esfuerzos para impulsar el comercio a través de la inversión en recursos e infraestructura, China también está realizando el movimiento estratégico de invertir en la industria financiera de América Latina. Este movimiento sitúa a los bancos chinos como proveedores de financiamiento comercial y capital de trabajo en la región, ayudando a facilitar las oportunidades comerciales para América Latina e, indirectamente, para China.

En noviembre de 2013, por ejemplo, el segundo banco comercial más grande de China, China Construction Bank Corporation (CCBC), obtuvo una licencia en Brasil y adquirió una participación mayoritaria en el banco brasileño BicBanco, a un costo de 723 millones de dólares.

Por otra parte, el Industrial and Commercial Bank of China (ICBC) se convirtió en el primer banco de propiedad china en ingresar al sector financiero en febrero de 2014, donde inicialmente proporcionará financiamiento a las corporaciones chinas que operan en el país, así como a los exportadores peruanos que buscan oportunidades de negocio en China. Además, el 80% de la organización argentina del Standard Bank fue adquirida por ICBC en 2012, que desde entonces ha colocado sucursales en Brasil y Perú.

Alza del renminbi de China

La creciente influencia económica de China en toda la región de América Latina y el Caribe se está haciendo cada vez más evidente. Y como el renminbi chino continúa desarrollándose como una moneda internacional, solo se espera que esta tendencia crezca.

De hecho, las últimas cifras de SWIFT muestran que el renminbi ha tenido su mayor proporción de pagos globales hasta la fecha (1,72%), y en septiembre de 2014 el valor de los pagos globales denominados en renminbi aumentó un 13,2%; muy por encima del promedio de crecimiento del 8,1% de todas las monedas.

Los esfuerzos de China para aumentar la accesibilidad del renminbi han contribuido ciertamente a tal progresión. Los requisitos de documentación, por ejemplo, se han flexibilizado significativamente para las empresas con antecedentes probados, al poder realizar ahora transacciones comerciales en renminbi electrónicamente, la moneda está más alineada con las expectativas corporativas modernas de eficiencia, velocidad y conveniencia.

Tanto para América Latina como para China, hay ventajas en la liquidación del comercio con renminbi. Mientras que las empresas en China pueden reducir el riesgo cambiario mediante la liquidación de las importaciones de América Latina en la moneda, las empresas latinoamericanas pueden beneficiarse de mejores condiciones de pago, ya que las empresas en China transfieren los ahorros que han hecho lo que evita los correspondientes costos de cambio y cobertura.

Además, la voluntad de negociar en renminbi podría permitir a las empresas latinoamericanas expandir sus bases de clientes, accediendo al comercio con empresas chinas que anteriormente eran inaccesibles debido a su incapacidad para realizar transacciones en moneda extranjera.

Ciertamente, los beneficios que se pueden obtener de la adopción del renminbi son cada vez más reconocidos, y con América Latina no es diferente. En 2010, por ejemplo, la mitad de un préstamo de US $ 20 mil millones del Banco de Desarrollo de China a Venezuela fue denominado en renminbi, y Venezuela aceptó gastar una porción significativa de este valor en bienes y servicios chinos.

En otro lugar, el Ex-Im Bank de China ha emitido líneas de crédito denominadas en renminbi a Bolivia y Jamaica para construcción y equipamiento, Brasil y China acordaron un canje de divisas de $ 30 mil millones en 2012 y al final de 2014 – dos corporaciones brasileñas emitieron bonos en renminbi en Hong Kong.

Más recientemente, se han tomado medidas significativas para facilitar el uso del renminbi en Chile. Se anunció en mayo que el Banco Central de Chile firmó un canje de tres años por 3.6 mil millones de dólares con el Banco Popular de China. China también está estableciendo un banco de compensación de renminbi en Santiago – el primero de su tipo en LAC – y China está otorgando una cuota de 8,1 mil millones de dólares a Inversores Institucionales Extranjeros Calificados en Renminbi (RQFII) en Chile, lo que permite que los propietarios extranjeros de renminbi inviertan en acciones y bonos onshore de China.

Además, tras el reciente anuncio de que Toronto se ha convertido en el primer centro de renminbi en las Américas, el procesamiento puede ahora ocurrir en mayor sintonía con la zona horaria de América Latina, lo que debería fomentar la adopción del renminbi en toda la región.

Con flujos comerciales bilaterales entre ALC y China que prosperan cada vez más, parece que en la actualidad hay pocos inconvenientes para las empresas latinoamericanas que deciden liquidar los pagos de las transacciones comerciales directamente en renminbi.

Implicaciones para América Latina

No se puede negar que la alianza LAC-China ha presentado para ambas partes un sinfín de oportunidades. Sin embargo, a medida que la naturaleza de la relación evoluciona y la influencia de China en América Latina se fortalece, esto representa un desafío para la autodeterminación de América Latina. Esto es particularmente cierto para Brasil, la principal potencia económica de la región y un país que hasta hace poco había sido elegido debido a su potencial económico global como parte de la comunidad BRIC de alto nivel (Brasil, Rusia, India y China).

En la actualidad, Brasil, que ha visto un lento crecimiento en los últimos años, alcanzando el 0,1% en 2014 comparado con el 7,5% de 2010, debe considerar si la asociación con China (que desempeñó un papel tan fundamental en el crecimiento de Brasil) se ha convertido en un obstáculo para transformar su economía y alcanzar su verdadero potencial.

De hecho, América Latina se beneficia ciertamente de su sólida relación con el país que puede considerarse “la economía más grande del mundo”. Pero puede ser prudente adoptar un elemento de precaución para evitar la excesiva indulgencia en un banquete chino de inversiones que podría llevar a China a ganar quizás una ligera influencia económica en toda la región.

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